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El gato doméstico es la forma de mascota del gato pardo. Es una de las mascotas más populares. En la cría de gatos con pedigrí, a menudo sólo se denominan gatos domésticos aquellos animales que no pertenecen a una raza felina reconocida.

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NOMBRES DE GATOS

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Características del cuerpo del Michi.

Características externas

Las características del gato doméstico varían según el área de distribución. En las formas criadas dependen de los estándares de la raza, en los gatos domésticos que siguen la cultura están sujetos a la respectiva presión de selección, que depende de las condiciones ambientales naturales.

Los gatos tienen una media de unos 50 centímetros de longitud (longitud cabeza-torso) y 4 kilogramos de peso, con un amplio rango de variación que va desde unos 2,5 kg a unos 8 kg. Los machos son ligeramente más grandes que las hembras. La longitud de la cola es de unos 25 a 30 cm. Una excepción es el gato Manx sin cola de la Isla de Man. La altura de los hombros es de 30 a 35 cm. En las zonas de clima más frío, los gatos suelen ser más pesados y grandes; en las zonas más cálidas, son más ligeros.

La National Geographic Society (1981) indica que la longitud media cabeza-torso de varias razas populares de gatos es de 46 cm y la longitud de la cola de 30 cm. El michi doméstico más pesado documentado hasta la fecha era el australiano “Himmy”, gravemente obeso, que pesaba 21,2 kg.

El gato de tipo salvaje tiene un patrón en forma de M en la frente, que van de los ojos a los lados, una línea de anguila oscura y rayas horizontales oscuras (o manchas) en los lados del cuerpo. Las patas y la cola también tienen bandas oscuras. Su color varía desde el gris-negro hasta los marrones cálidos. Las marcas de pelaje típicas del michi doméstico se denominan tabby. Además del tipo salvaje descrito anteriormente, llamado mackerel (= caballa en inglés), se han desarrollado otras marcas y una variedad de colores de pelaje. En Europa, Norteamérica y Australia predomina el patrón atigrado, a menudo combinado con una coloración blanca parcial.

Las orejas del minino están erguidas, son anchas en la base, de forma triangular y ligeramente redondeadas en las puntas. Pueden girarse independientemente en diferentes direcciones, así como colocarse completamente planos contra la parte posterior de la cabeza. Los ojos están dirigidos hacia delante, lo que permite una visión espacial.

Sistema musculoesquelético

El esqueleto del gato consta de más de 230 huesos. El cráneo del gato es corto y de construcción robusta. La cuenca del ojo no está completamente cerrada ósea, la parte posterior está cerrada por una banda de tejido conectivo. La columna vertebral consta de siete vértebras cervicales, 13 torácicas, siete lumbares, tres sacras y de 20 a 23 caudales fusionadas al sacro. La clavícula es simplemente un hueso incrustado en el músculo braquiocefálico y no está asociada al resto del esqueleto. En el extremo inferior del hueso de la escápula, los gatos tienen una escápula orientada hacia abajo y una escápula orientada hacia atrás, típica de los gatos. El húmero tiene un orificio en su extremo inferior para el paso de la arteria braquial y el nervio mediano. Las fuertes patas traseras están especializadas en el salto más que en la carrera rápida. El gato puede saltar y esprintar muy bien gracias a su fuerte musculatura. Sin embargo, como típico cazador, no es un corredor duradero.

Como todos los gatos pequeños, el gato doméstico camina de puntillas. Tiene cinco dedos en las patas delanteras, uno de los cuales no está en contacto con el suelo, y cuatro en las traseras. Las afiladas garras curvadas se utilizan, entre otras cosas, para atrapar y sujetar a las presas. Cuando están en reposo, permanecen retraídos en una bolsa de piel mediante bandas elásticas. Pueden “extenderse” para atrapar presas, para trepar, para marcar el territorio con marcas de arañazos o para defenderse.

Sistema digestivo del gato.

Dentición del gato

La dentición de los gatos consta de 30 dientes. Tiene tres incisivos y un canino o diente ganchudo en cada mitad de la mandíbula. Hay tres molares anteriores en el maxilar superior y sólo dos en el inferior. En cada mitad de la mandíbula hay un solo molar posterior.

Anatomía esquemática del gato (macho)
La dentición caduca de los gatos tiene 26 dientes. Alrededor de los seis meses se produce el cambio de dientes. Durante este tiempo pueden aparecer “dientes dobles” si los dientes de leche no se caen.

Son típicos de los depredadores carnívoros sus fuertes músculos mandibulares y sus afilados dientes. Los colmillos fuertemente desarrollados, en la mandíbula superior el último premolar, en la mandíbula inferior el primer molar, también llamados tijeras de aplastamiento,  pueden aplastar carne y huesos pequeños. Los caninos, más conocidos como colmillos, se utilizan principalmente para atrapar, sujetar y transportar presas; también se utilizan en las luchas territoriales y para acicalarse. Las papilas linguales mecánicas filiformes están muy queratinizadas y dirigidas hacia la faringe, lo que facilita la ingestión de líquidos y el aseo, ya que los pelos sueltos quedan atrapados en los ganchos.

Metabolismo

El tracto gastrointestinal es típico de los mamíferos. El estómago es de composición unilocular. El apéndice tiene una longitud de 2 a 4 cm. En cambio, el apéndice vermiforme no está desarrollado. El colon tiene, como en los humanos, forma de U simple, abierta por detrás, pero no tiene franjas de ligamentos. Típico de los carnívoros, todo el tracto digestivo es corto.

El gato, al igual que la mayoría de los mamíferos (incluido el ser humano), necesita retinol (o vitamina A1), pero ocupa una posición especial ya que, a diferencia de casi todos los demás animales, no puede convertir el caroteno en retinol. Por lo tanto, depende naturalmente del consumo adecuado de hígado para obtener su suministro de vitamina A. Además, a diferencia de casi todos los demás animales, los gatos no pueden sintetizar el ácido araquidónico a partir del ácido graso omega-6, el ácido linoleico, por lo que deben obtenerlo a través de la dieta.

Esperanza de vida

Los gatos que viven en interiores suelen alcanzar una edad de entre 15 y 20 años cuando son atendidos por el ser humano. Sin embargo, se han documentado vidas de más de 20 años. Como excepción, el caso de un gato atigrado llamado “Puss” que vivió desde 1903 hasta 1939, un periodo de 36 años.

El gato doméstico más antiguo que se conoce es Creme Puff, de Austin (Texas). Nació el 3 de agosto de 1967 y murió a la edad de 38 años y tres días el 6 de agosto de 2005. Su propietario, Jake Perry, ya era el dueño del anterior poseedor del récord, un gato llamado Abuelo Rex Allen.

En las poblaciones de gatos en libertad sin atención humana ni médica, la esperanza de vida de un gato oscila entre 1 y 3 años (machos) y entre 3 y 4 años (hembras).

Genética del gato.

El gato doméstico, al igual que el gato salvaje, tiene 38 cromosomas. Hay unos 20.000 genes localizados en el conjunto cromosómico. El primer esbozo del genoma felino, publicado en 2007, procedía de un gato abisinio. Se puede tomar una huella genética de los gatos domésticos, por ejemplo con fines forenses.

A diferencia de los carnívoros estrechamente relacionados (por ejemplo, los perros), los gatos domésticos, como los guepardos y los tigres, no pueden percibir el sabor del dulce.

Genética de los colores del pelaje

Todos los colores del pelaje de los gatos se basan en dos pigmentos: Eumelanina (negro) y Feomelanina (rojo). Ambos pigmentos estaban presentes en el patrón de rayas de los ancestros salvajes.

El patrón de pelaje de los gatos está determinado por el gen tabby. Todos los gatos tienen la predisposición a uno de los patrones de pelaje típicos: caballa, atigrado, manchado o ticked. Incluso el gato de color sólido, como el cartujo azul, tiene esa predisposición, pero enmascara el gen.

Los gatos negros tienen una mutación que hace que la feomelanina sea completamente desplazada por la eumelanina, de modo que el patrón del pelaje ya no es visible. Por el contrario, los gatos rojos carecen de eumelanina porque el gen hace que la feomelanina suprima la eumelanina en todo el cuerpo. Esto no afecta al patrón de pelaje de los gatos rojos: siempre muestran el patrón atigrado.

Ambos colores pueden ser aclarados por otros genes. Así, el color negro se aclara por una mutación del locus marrón a chocolate o a canela. El gen de dilución del maltés cambia el negro por el azul (el color del gato cartujo), el chocolate por el lila (o lavanda o escarcha), el canela por el leonado y el rojo (naranja) por el crema.

Los gatos blancos o de color blanco se deben a la falta de células productoras de pigmento en la piel, por lo que son total o parcialmente leucísticos. Los gatos completamente blancos suelen ser sordos, los manchados no.

Un gato tricolor puede reconocerse a primera vista como un gato hembra, porque el gen del color del pelaje se encuentra en el cromosoma X. La distinción entre macho y hembra se basa, como en todos los mamíferos, en el cariotipo de los cromosomas sexuales, según el cual XX es femenino y XY es masculino. Por lo tanto, algunas gatas pueden tener el gen del color del pelaje negro en un cromosoma X y el gen del color del pelaje rojo en el otro y, por lo tanto, desarrollar un pelaje tricolor.

Rendimiento sensorial

Se cree que el sentido visual de los gatos está especializado principalmente en la percepción de los movimientos y el rendimiento en la percepción de la nitidez y los detalles es más bien medio. En la caza eficaz, el fino sentido del oído con la función de la audición direccional ayuda a localizar a la presa. El sentido del olfato, en cambio, está comparativamente menos desarrollado, pero sigue siendo mucho mejor que el de los humanos.

Sentido de la vista

Los grandes ojos están alineados frontalmente, lo que permite tanto la visión espacial como la estimación precisa de las distancias. El gato es especialmente bueno para percibir los movimientos rápidos, y en la oscuridad sólo necesita una sexta parte de la cantidad de luz que necesitan los humanos para recibir una imagen. Esto es posible gracias a la alta densidad de bastones en la retina y a una capa reflectante en la parte posterior del ojo. Los gatos siguen viendo muy bien al atardecer y por la noche siempre que haya luz residual. Sin embargo, en una habitación completamente oscura, los gatos también son ciegos. Como el gato sólo puede mover los ojos un poco hacia la izquierda o hacia la derecha, tiene que mover la cabeza para mirar en otra dirección. Debido a que los ojos están dirigidos hacia adelante, hay una fuerte superposición de los ejes visuales, lo que significa una buena visión espacial.

Debido a la constricción de las pupilas en forma de rendija, la agudeza visual de los gatos es diferente para las estructuras horizontales y verticales y para los movimientos de luminosidad. Ven las líneas verticales con más nitidez que las horizontales y, por tanto, pueden percibir mejor los movimientos horizontales que los verticales, lo que explica en parte la típica postura de cabeza inclinada de los gatos en cuanto fijan ciertas cosas. Además de que los gatos ven las líneas horizontales más borrosas que los humanos en las mismas condiciones, su capacidad para percibir las diferencias de color también está menos desarrollada. El ojo del gato, como el del perro, son sensibles al verde y al azul, pero no al rojo. El rojo es, por tanto, un color que ni los perros ni los gatos pueden ver y se percibe como un tono amarillo.

A cambio, los gatos pueden percibir su entorno en tonos azules y verdes de diversas intensidades y combinaciones, siendo el azul el color preferido de los gatos, al que también son más sensibles sus ojos.

Al nacer, todos los gatos tienen un iris azul claro, mientras que el color de los ojos de los adultos sólo se desarrolla en el transcurso de los tres meses siguientes.

Audición

El oído del gato está especialmente bien desarrollado y es uno de los mejores entre los mamíferos. Poseen una gama de frecuencias en la que pueden localizar mucho mejor las fuentes de sonido. El gato permanece inmóvil y dirige las orejas, en su mayoría grandes, erguidas y móviles, en la dirección de la que procede el sonido. Al comer a nivel del suelo, el gato pondrá automáticamente las orejas hacia atrás, para que el ruido propio no sea importante.

Sentido del olfato y del gusto

El sentido del olfato del gato está menos desarrollado que el del oído o la vista. Es más débil que la del perro, pero mucho mejor que la del humano. Como en todos los mamíferos, se utiliza para probar los alimentos y para percibir y reconocer a los congéneres y otras criaturas.

Los gatos pueden distinguir lo salado, lo ácido, lo amargo y el proteico, pero no pueden detectar los sabores dulces.

Los gatos se reconocen entre sí por el olor corporal, lo que nos dice algo sobre el sexo, los genes, el estado hormonal y las reivindicaciones territoriales. Tanto los machos como las hembras marcan siempre sus territorios en los mismos lugares inspeccionados regularmente mediante marcas de olor formadas por las secreciones de las glándulas sudoríparas y sebáceas y fijadas por el roce o la limpieza con las garras o por el rociado de orina, que se distingue de la orina real por un olor más penetrante.

Las glándulas sudoríparas se encuentran principalmente en las almohadillas de los pies, alrededor de la boca, en la barbilla, alrededor de los pezones y alrededor del ano. Las glándulas sebáceas se concentran en la mandíbula superior, en la raíz de la cola y, en los machos, bajo el prepucio. Los gatos machos tienen un grupo adicional de glándulas aromáticas en una especie de bolsa canalizada junto al ano. Todas las glándulas sudoríparas y sebáceas sirven principalmente para comunicarse por medio del olfato a través del roce con objetos, congéneres y personas. Para captar los olores, los gatos cuentan con la ayuda de un órgano especial situado entre las cavidades faríngea y nasal llamado órgano de Jacobson.

Sentido del equilibrio

El gato tiene un muy buen sentido del equilibrio. Los gatos no tienen vértigo ni siquiera en las grandes alturas. Al caer desde una altura de dos a tres metros, pueden girar desde casi cualquier posición y aterrizar en el suelo con las patas extendidas hacia abajo. Para ello, el gato angula todo su cuerpo en el centro y luego gira sus partes delanteras y traseras alrededor de los dos ejes longitudinales ahora independientes. El proceso se asemeja a la rotación de una junta universal. Al contrario de lo que se suponía anteriormente, la rotación de la cola sólo desempeña un papel menor, ya que su masa es demasiado pequeña para proporcionar un momento angular suficiente al resto del cuerpo. Al caer desde alturas muy grandes, las patas extremadamente extendidas y el pelaje suelto que se infla en la transición de las patas al vientre actúan como un paracaídas y pueden reducir considerablemente la velocidad de impacto y, por tanto, el riesgo de lesiones.

Comportamiento de los gatos.

El comportamiento de los gatos domésticos está determinado principalmente por el hecho de que son depredadores.

La vieja opinión de que los gatos domésticos son solitarios ha sido desmentida. Aunque, como ocurre con todas las especies animales sociales, también hay gatos solitarios entre los gatos domésticos, éstos son animales sociales por naturaleza. Si se observan las poblaciones de gatos más grandes, por ejemplo en muchas granjas o en algunas grandes ciudades, se observará una variedad de interacciones sociales entre los animales.

Dado que la gran mayoría de las otras especies de gatos son solitarias, el gato doméstico, junto con los leones, es una excepción a la regla. A diferencia de los leones, que son verdaderos animales de manada que van a cazar juntos, el gato doméstico, sin embargo, va a cazar solo. Debido al tamaño de sus presas, no depende de otros gatos, por lo que es capaz de sobrevivir solo de forma permanente en cualquier momento. La convivencia en grupo es, por tanto, opcional en los gatos domésticos. El hecho de que los gatos domésticos sean animales sociales fue la base de su domesticación en primer lugar y les permite interactuar con los humanos. En cambio, los animales solitarios, como el gato montés europeo, no pueden ser domesticados.

Comportamiento de la caza

Quizás el comportamiento más conocido del gato doméstico, y que incluso es proverbial, es jugar con las presas capturadas, lo que suele ser malinterpretado como crueldad incluso por los propietarios. Más bien se trata de una necesidad instintiva de asegurarse de que la presa es lo suficientemente débil como para matarla con seguridad.

En presas más grandes, como ratas o conejos, el gato perfora sus caninos entre las vértebras cervicales como si fueran cuñas para cortar la médula cervical. Esta forma más común de matar en los gatos pequeños funciona inmediatamente, aunque el animal de presa suele estar todavía en movimiento.

Comportamiento social

En el campo, cuando los gatos pertenecen a una casa pero viven en ella fuera del control humano directo, suelen reunirse en pequeños grupos de hembras emparentadas, sus gatitos jóvenes y adolescentes y uno o dos machos. Los numerosos gatos de diferentes colores suelen descender todos de un único gato, que fue el fundador de esta comunidad.

Mientras que los machos suelen dispersarse y buscar nuevos territorios cuando alcanzan la madurez sexual, las hembras se quedan en el territorio de su madre y así amplían el grupo. Crían a los gatitos y ahuyentan a los intrusos extranjeros, pero muestran más tolerancia hacia los machos adultos, ya que éstos son más grandes y agresivos. Aunque comparten la comida que les proporcionan los humanos, permanecen solitarios cuando cazan. A diferencia de los leones, los gatos domésticos no cazan en comunidad. Al anochecer, merodean solos por las praderas y los bosques en busca de presas. Su método de caza, que les caracteriza como cazadores furtivos o tumbados, es similar al de sus parientes salvajes: Acercarse sigilosamente a la presa y abalanzarse a quemarropa. Los gatos más jóvenes, en particular, reaccionan ante los objetos en movimiento casi como si fueran presas vivas, entrenando así sus habilidades de caza.

Comunicación

Los gatos se comunican mediante el lenguaje corporal, los sonidos y los olores. Las señales olfativas se utilizan para comunicarse tanto en encuentros cara a cara como a larga distancia. Las glándulas sebáceas y sudoríparas producen los olores necesarios para este fin, que se propagan al frotar, arañar y orinar sobre objetos, plantas y personas.

Lenguaje corporal

Cuando los gatos entran en contacto más estrecho, señalan su estado emocional a través de la postura y los movimientos de todo el cuerpo y la cola. La posición de las orejas y la dilatación o constricción de las pupilas también influyen.

Si la punta de la cola erecta está fuertemente desviada, puede significar un saludo amistoso o incluso la anticipación de lo que esperan de los humanos, especialmente si la punta de la cola tiembla ligeramente. Una cola levantada con la punta ligeramente curvada puede significar alegría, placer, anticipación o excitación. Si el gato tiene la cola levantada, suele sentirse cómodo y seguro. En una postura relajada, la cola suele llevarse en horizontal con una ligera inclinación hacia abajo. Si la cola está fuertemente doblada hacia abajo y esponjada, suele ser un signo de amenaza y agresión. Las sacudidas de la cola o los rápidos movimientos hacia delante y hacia atrás de la cola significan que el gato puede estar agresivo o irritado.

Las señales importantes también provienen de los músculos faciales. Si el gato fija a su contrario con los ojos, está atento con ánimo neutro al principio. Si las pupilas se contraen hasta convertirse en rendijas y los bigotes apuntan claramente hacia delante, el cuello está retraído y las orejas están plegadas hacia un lado, el gato está amenazando o advirtiendo. Si las pupilas están dilatadas, por lo general se señala el miedo y la sumisión. Si el gato está cómodo y relajado, los ojos suelen mantenerse medio cerrados, de modo que la membrana nictitante sea visible. Si las orejas están dobladas hacia un lado, el gato puede ser agresivo. Si se tumban hacia atrás cerca de la cabeza, suelen ser una señal de miedo. Las orejas dirigidas hacia delante pueden significar curiosidad y atención.

Otro elemento del lenguaje corporal de los gatos es la patada de leche. Los gatos jóvenes lo hacen pateando sus patas delanteras contra los pezones de su madre para estimular la salida de la leche. Este comportamiento también se mantiene en los gatos adultos y puede observarse, por ejemplo, cuando están muy cómodos, pero también cuando preparan su lugar para dormir.

Mirarse con los ojos semicerrados es un signo de amabilidad o afecto y puede compararse con la sonrisa de los humanos. Parpadear con un ojo también puede interpretarse de forma similar. Ambos son fáciles de imitar por los humanos y suelen ser devueltos por el gato. Del mismo modo, un gato reacciona a una mirada prolongada incluso con bostezos y apartando la cabeza. Esto no es un signo de cansancio, sino un gesto anti-agresivo.

Antes de un ataque, suele hacerse más grande y amenazante haciendo una joroba y poniéndose de perfil. Estira las piernas hasta el final, se coloca el abrigo y camina lentamente hacia su oponente. Si descubre los dientes, puede ser un gesto de amenaza. Sin embargo, un gato inseguro suele empequeñecerse, juntar las patas bajo el cuerpo y recoger la cola. Al hacerlo, a menudo se agacha en el suelo, para poder caer de espaldas inmediatamente si es necesario y poder rechazar al adversario con garras y dientes.

El lenguaje corporal es también la base de la aversión generalizada de los gatos contra los perros y viceversa, que a menudo se considera erróneamente como una enemistad hereditaria. El lenguaje corporal claramente diferente, con señales de significado a menudo opuesto, puede dar lugar a discusiones. Por ejemplo, si un perro ladra y corre hacia un gato, puede que sólo quiera saludarlo, pero el gato lo interpreta como un comportamiento de ataque. La posterior huida del gato, a su vez, despierta el instinto de caza del perro.

El movimiento de la cola y los zarpazos significan una expectativa alegre o un saludo amistoso en el perro. Por el contrario, el meneo y los latigazos de la cola del gato señalan disgusto o agresividad latente, el levantamiento de la pata dice: ¡Hasta aquí y no más! A menudo, el gato se tumba entonces de lado para defenderse con sus garras, lo que es entendido por el perro como una sumisión o una petición de juego. Si, por el contrario, el gato (excepcionalmente) se acerca a un perro con la cola levantada de forma amistosa, el perro lo interpreta -como está acostumbrado a hacer cuando se encuentra con otros perros- como “¡No te acerques demasiado a mí!” y reacciona de forma bastante agresiva y con ladridos.

Si el perro y el gato están acostumbrados el uno al otro desde una edad temprana, no suelen surgir dificultades.

Lenguaje sonoro

Si los gatos ya se han acercado, se utilizan señales acústicas para reforzar las afirmaciones del lenguaje corporal. Los gruñidos y los chillidos son señales de agresividad o de miedo. Con un arrullo de paloma, la madre llama a sus crías. Los gritos quejumbrosos de los machos por la noche sirven para imponerse a los rivales y para cortejar a una hembra.

El maullido es el sonido más característico que produce el gato. Puede tener diferentes significados y se utiliza en diferentes situaciones. La domesticación ha incrementado la tendencia a maullar para conseguir atención y golosinas como los gatitos. Algunos gatos maúllan cuando están asustados. Los gatos no domesticados evitan en gran medida los maullidos para no llamar la atención innecesariamente a otros depredadores.

Otro sonido típico de los gatos es el ronroneo, un sonido cuyo origen aún no está claro. Ya a los pocos días de nacer, los gatitos expresan su bienestar con un ronroneo constante. Este sonido transmite vibraciones durante el contacto corporal entre la madre o el humano y el gato. Los animales tímidos e inseguros intentan conquistar o mantener el favor de su pareja ronroneando de forma audible sin interrupción y a cierta distancia. Además, los gatos también ronronean cuando tienen dolor o están enfermos para demostrar su inferioridad y protegerse de empeorar su situación. También sirve para calmarse. El ronroneo del gato, el roce de su cuerpo y su cola levantada suelen enviar señales pacíficas y tranquilizadoras destinadas a reducir la agresividad.

Sorprendentemente, los gatos domésticos utilizan vocalizaciones diferenciadas para comunicarse con los humanos que los gatos adultos no utilizan entre ellos.

Comportamiento al dormir

En contra de la creencia popular de que los gatos son nocturnos, los gatos domésticos son en realidad crepusculares. Esto significa que los gatos domésticos son especialmente activos por la mañana y por la tarde, pero duermen o dormitan durante el día y la noche. Sin embargo, debido a la convivencia con los humanos, los gatos domésticos también suelen adaptarse a los ritmos humanos de sueño y vigilia.

Los gatos suelen dormir varias veces a lo largo del día, y pasan una media de unas 16 horas diarias durmiendo. El sueño progresa a través de las etapas de sueño superficial y sueño profundo. Además, el gato descansa tumbado, sin dormir, con los ojos cerrados.

Si el gato percibe un sonido desconocido durante el sueño, abre un ojo. Si todavía no puede identificar el sonido, se despierta rápidamente y está alerta. Pero si se despierta por sí mismo, primero bosteza ampliamente y luego comienza a estirarse. Esto se hace estirando cada músculo con un movimiento preciso y cuidadoso.

Un gato libre integrado en una familia humana no suele tener problemas para pasar la noche en la casa sobre todo dormido. Sin embargo, también puede pasar la noche al aire libre y dormir la mayor parte del día en el interior. Aquí los patrones de comportamiento individual están muy dispersos y también cambian según el clima y la estación.

Nutrición

Los gatos, incluidos los domésticos y los de raza, son estrictamente carnívoros. En su hábitat natural se alimentan exclusivamente de pequeños mamíferos, aves y, dependiendo de la oferta de presas naturales, también en menor medida de insectos, peces, anfibios y reptiles. Se rechaza en parte una dieta puramente vegetariana para los gatos, sobre todo por el peligro de un aporte insuficiente de nutrientes.

La comida comercial e industrial para gatos suele contener carbohidratos en forma de cereales para cubrir la necesidad de fibra dietética del gato (comida húmeda), pero también para dar forma al alimento y como relleno barato (especialmente en la comida seca). Se considera aceptable una proporción de hasta un máximo del 10%. Sin embargo, en la mayoría de los piensos secos, es considerablemente mayor por razones técnicas de producción y por razones de conservación.

No obstante, la alimentación cada vez más extendida de productos acabados ha contribuido de forma significativa a aumentar la esperanza de vida media de los animales en los últimos años, ya que se añaden artificialmente a los piensos acabados determinados componentes dietéticos esenciales (taurina, arginina, lisina, metionina, cisteína, ácido nicotínico), que normalmente se suministran de forma inadecuada cuando se alimentan con residuos de alimentos humanos. Sin embargo, alimentar sólo con productos ya preparados también conlleva riesgos. Los estudios demuestran que los gatos alimentados con comida comercial lista para consumir tienen un riesgo entre 2,5 y 5 veces mayor de desarrollar hipertiroidismo.

Además, el llamado Barf (“biological species-appropriate raw food”), es decir, la dieta con carne cruda (vacuno, aves de corral), vuelve a cobrar importancia. A diferencia de la comida preparada, esta forma de alimentación también satisface las necesidades psicológicas del gato y permite el uso apropiado de su dentición. Sin embargo, con esta forma de alimentación, en gran medida adaptada a la especie, también es necesario prestar atención a una proporción equilibrada de nutrientes. Estos conocimientos básicos, así como el esfuerzo adicional para la adquisición y preparación de alimentos, no hacen que este tipo de alimentación sea practicable para todos los propietarios de gatos. Un compromiso adecuado para el día a día de la mayoría de los propietarios de gatos es complementar la alimentación con comida preparada con comidas individuales de carne cruda, que también pueden consistir en un solo tipo de carne y no requieren ningún aditivo.

El gato doméstico también es capaz de cubrir sus necesidades de agua en gran medida a partir de los animales de presa cuando la comida está disponible de forma natural. Por lo tanto, sus necesidades de bebida son bajas. Por este motivo, el contenido de humedad del alimento debe coincidir con el de la presa natural, como ocurre con la mayoría de los alimentos húmedos comerciales. No obstante, siempre debe haber agua potable limpia. Cuando se les alimenta con comida seca, los gatos absorben más agua por sí mismos, pero a menudo no la suficiente para llegar a la cantidad fisiológicamente necesaria. El resultado pueden ser problemas renales y urinarios, por lo que no es aconsejable alimentar sólo con comida seca.

Los gatos asilvestrados no beben donde comen porque en la naturaleza es poco probable que haya un abrevadero justo al lado de la presa que han cogido. Los gatos domésticos han conservado este comportamiento y sólo beberán de un cuenco de agua colocado junto al de la comida si no hay otra opción. Por esta razón, éste debe colocarse separado del cuenco de la comida.

Los gatos adultos no suelen tolerar la leche de vaca. No pueden descomponer la lactosa contenida en la leche de vaca, porque con el fin del periodo de lactancia disminuye la producción de la enzima lactasa, que ya no es necesaria. Esto provoca trastornos digestivos y diarrea. Si se alimenta la leche sin interrupción más allá del periodo de lactancia, la producción de enzimas suele mantenerse. Esta es la razón por la que los gatos de granja, donde la alimentación con leche es habitual, suelen tolerar mejor la leche que los gatos que no se alimentan regularmente con ella.

Peligros para los gatos

Muchas sustancias cuya ingestión es relativamente inofensiva para los humanos son tóxicas o al menos intolerables para los gatos, dependiendo de la cantidad. Entre ellos se encuentran los ácidos (vinagre, ácido cítrico), el chocolate, el café, las cebollas, las uvas, las manzanas, los albaricoques o el paracetamol. Dado que los gatos también ingieren partes de plantas para deshacerse del pelo tragado durante el aseo, pero muchas plantas comunes son altamente tóxicas para los gatos, dichas plantas no deberían estar en el hogar. Entre ellas se encuentran la dieffenbachia, la hiedra, el espino de Navidad, la poinsettia, la amarilis, el ciclamen, la begonia y diversas plantas cactáceas, así como el boj o la adelfa. Incluso la oferta de cuencos con hierba de gato o hierba de Chipre no suele evitar que el gato, curioso por naturaleza, se alimente de otras plantas de la casa.

Los recipientes de vidrio mal colocados pueden convertirse en un peligro especial, ya que un gato puede hacer que el recipiente caiga al suelo y sufra posteriormente graves cortes. Además, las bolsas de plástico suponen un gran riesgo, ya que el gato se meterá dentro y a veces no encontrará la forma de salir. Por último, no hay que subestimar el peligro que suponen las tapas abiertas de los inodoros, especialmente para los gatos jóvenes. Si caen en ella, a menudo no pueden salir de esta trampa y pueden ahogarse en ella.

Al intentar colarse por la rendija de una ventana inclinada, los gatos suelen quedarse atascados. Los intentos de liberarlos hacen que se deslicen cada vez más hacia abajo. El resultado es un daño neurológico grave en las extremidades traseras si permanecen atascadas durante mucho tiempo. Como consecuencia tardía se pueden desarrollar embolias. Si los animales no son liberados, mueren en agonía tras horas de intentos por liberarse.

Los peligros que corren los gatos en el exterior son el tráfico, los ataques de otros animales como perros, zorros u otros gatos, las enfermedades y las trampas.

Juguetes para gatos

Todos los gatos tienen instintos innatos de caza. Sin embargo, el comportamiento de caza eficiente que es vital en la naturaleza es sólo en parte instintivo, y en parte tiene que ser aprendido. El instinto de juego sirve para este propósito en los gatos domésticos jóvenes. Jugar con diversos objetos en el hogar fomenta el aprendizaje y el entrenamiento de las habilidades de caza. Sin embargo, el juego también puede ayudar a aliviar el “estrés de la caza” y satisfacer el instinto de caza. Los gatos jóvenes, en particular, son conocidos por jugar con ovillos de lana, y algunos no pueden resistirse a un trozo de cuerda o cordel.

Esterilización

Por lo general, excepto en algunos casos, tanto los machos como las hembras son castrados. Durante la esterilización, se extirpan los testículos o los ovarios. Según una opinión generalizada, la castración de los gatos que viven en libertad es una base importante para el bienestar de los animales, es decir, la llamada “protección de los gatos”, porque sólo así se puede evitar el sufrimiento innecesario causado por un gran número de gatos desprotegidos. Además, la esterilización evita la necesidad de marcar a los machos en aproximadamente el 90% de los casos. En las hembras, evita que entren en celo. En ocasiones, una gata puede entrar en celo incluso después de la esterilización. Si sigue permitiendo que los machos la monten, entonces el tejido ovárico ectópico ha quedado en la cavidad abdominal; si la gata no permite que los machos la monten, entonces el celo no tiene base hormonal.

La inyección intratesticular de cloruro de calcio se está explorando como un método no quirúrgico prometedor para la esterilización de los machos, que ha demostrado tener éxito también en otras especies animales como los perros.

Sin embargo, una alternativa a la castración poco practicada es la esterilización, en la que sólo se seccionan los conductos seminales o los oviductos. Este procedimiento no tiene ningún efecto sobre la naturaleza del animal, pero evita la reproducción no deseada y sería realmente deseable desde el punto de vista del comportamiento.

Sin embargo, un gato que sólo está esterilizado requiere un máximo de cuidados apropiados para la especie, lo que difícilmente puede cumplirse con un gato puro de interior. Esto incluye un corral al aire libre, vecinos tolerantes, poco tráfico de coches en varios kilómetros a la redonda y al menos un compañero esterilizado cerca para evitar peligrosas peleas territoriales en la distancia. Además, los comportamientos asociados a la actividad sexual siguen presentes y complican la convivencia armoniosa con los humanos.

Para las gatas que no tienen acceso al exterior, la esterilización no es una alternativa a la castración. Al faltar la ovulación por la ausencia del acto de apareamiento, se produce una rubefacción permanente y la formación de quistes en los ovarios.